Maintenant que le rover Perseverance a atterri sur Mars sans encombre (et dans l’enthousiasme général), ses premières missions ont commencé. Une des plus spectaculaires sera de déposer le drone Ingenuity présent dans sa soute, afin qu’il puisse prendre son envol !

Crédit : NASA

Dans les premières heures suivant l’atterrissage de Perseverance, les ingénieurs de la NASA ont commencé à étudier le terrain. Leur objectif, trouver le meilleur endroit pour déposer Ingenuity et permettre au drone hélicoptère de faire son premier vol. Il fallait une zone plane, sans obstacles, mais avec un sol présentant une texture spécifique que l’intelligence artificielle du système de navigation d’Ingenuity puisse exploiter.

Une opération délicate

Cet endroit a été rapidement trouvé : il se situe à moins de 60 mètres de Perseverance. Quand le rover sera sur place, il déposera Ingenuity délicatement sur terre, puis s’embarquera dans un nouveau périple de 25 heures afin de s’éloigner de la piste, à une centaine de mètres. L’opération permettant de déposer le drone ne sera pas de tout repos : conçue par Lockheed Martin, elle a nécessité beaucoup de travail. Ingenuity a en effet passé sept mois dans la soute de Perseverance, et il a survécu à l’atterrissage spectaculaire du rover.

Une fois en sécurité au sol, l’hélicoptère effectuera son premier essai prévu pour le 8 avril, si les conditions martiennes le permettent. La zone de vol ressemble à une piste miniature. Pour cette première, Ingenuity s’élèvera à trois mètres du sol, s’envolera une trentaine de secondes, puis atterrira. Cela parait peu, mais c’est un vol entièrement autonome (le drone recevra les commandes depuis la Terre la veille), et surtout ce sera le premier vol motorisé sur une autre planète !

Ingenuity intègre un appareil photo de 0,5 mégapixel qui prendra le sol en photo à une cadence de 30 images par seconde. Un autre capteur plus puissant, de 13 mégapixels, est fixé sur l’horizon. Cela devrait nous valoir quelques beaux clichés de Mars. Tout comme celui fourni par Curiosity, le grand frère de Perseverance, présent sur Mars depuis huit ans. Le rover a pris en photo le coucher de Phobos, une des deux lunes de la planète rouge (c’est le point blanc en bas à gauche sur le cliché) :

Crédit : Kevin Gill, CC BY 2.0

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